Análisis en profundidad

Contratos inteligentes: qué son, cómo funcionan y sus áreas de aplicación

Los smart contracts o contratos automatizados basados en Blockchain son la respuesta a la demanda de automatización segura, fiable y precisa que se deriva de fenómenos como la Industria 4.0 y la Smart Agrifood

16 Nov 2021

Mauro Bellini

smart contracts

Cuando se empezó a hablar de Smart Contracts o contratos inteligentes el primer pensamiento y la primera simplificación fue considerarlos como una amenaza para el trabajo de los abogados y notarios. Pero no es en absoluto cierto que la Blockchain, o más bien una de las dimensiones de la Blockchain como los Smart Contracts, esté destinada a desafiar el trabajo de los bufetes de abogados o de los notarios. Ciertamente, como todas las transformaciones, impondrá un cambio, y sin duda se pedirá a estos profesionales que revisen su papel en la aplicación de formas contractuales muy innovadoras.

Pero para entender qué tipo de cambio vendrá o está viniendo con los Smart Contracts y qué sectores se verán afectados primero, es importante entender de qué se trata.

Contrato inteligente y Blockchain

En primer lugar, los contratos inteligentes no son una novedad que se asocie necesariamente a la blockchain. De hecho, ya se experimentó con ellos en los años 90 y se concibieron mucho antes, y tienen su propia dimensión específica independientemente de la Blockchain. Ciertamente, el fenómeno Blockchain ha permitido, y está permitiendo, tener esas garantías de Confianza, Fiabilidad y Seguridad que en el pasado se delegaban necesariamente en una «tercera» figura. Digamos, como premisa final antes de entrar en los méritos, que en el desarrollo y gestión de proyectos de Smart Contract, hoy en día parecen tener ventajas aquellos profesionales que sepan combinar los conocimientos jurídicos con sólidas habilidades técnicas y de desarrollo.

Hemos dicho que en la década de 1990 las tecnologías permitieron poner en práctica formas de experimentación con contratos inteligentes, pero la idea del contrato inteligente se remonta en realidad a mediados de la década de 1970. El término adoptado en aquel momento no era Smart Contract, pero el concepto era esencialmente el que dio lugar a los Smart Contracts. En aquel momento, el requisito era muy sencillo y se refería a la necesidad de gestionar la activación o desactivación de una licencia de software según unas condiciones muy simples. De hecho, la licencia de ciertos programas informáticos se gestionaba mediante una clave digital que permitía el funcionamiento del programa si el cliente había pagado la licencia y dejaba de funcionar en la fecha de expiración del contrato. De manera muy básica, era un contrato inteligente.

Datos del IoT para los contratos inteligentes

Un Smart Contract es la «traducción» o «transposición» de un contrato a código de forma que se verifique automáticamente el cumplimiento de ciertas condiciones (control de datos básicos del contrato) y se autoejecute automáticamente las acciones (o dé instrucciones para que se ejecuten ciertas acciones) cuando se alcancen y verifiquen las condiciones determinadas entre las partes. Es decir, el Smart Contract se basa en un código que «lee» tanto las cláusulas que se han pactado como las condiciones operativas en las que se deben cumplir las condiciones pactadas, y se autoejecuta automáticamente cuando los datos referidos a las situaciones reales se corresponden con los datos referidos a las condiciones y cláusulas pactadas.

Para simplificar, el contrato inteligente necesita apoyo legal para su redacción, pero no lo necesita para su verificación y activación. Sin embargo, el contrato inteligente se refiere a las normas de comportamiento y acceso a determinados servicios y se pone a disposición, se acepta y se aplica como una forma de desarrollo de los servicios tradicionales y sin declarar necesariamente que se trata de un contrato inteligente.

Premio Nobel de Economía 2016 Oliver Hart sobre los contratos inteligentes

Seguros: el IoT en los coches dialoga con los Smart Contracts

Un ejemplo proviene del mundo de los seguros de automóviles que, a partir de los datos recogidos por los equipos del Internet de las Cosas en los vehículos, son capaces de proporcionar datos sobre el comportamiento del conductor que pueden influir y crear determinadas condiciones que activen o desactiven las cláusulas de beneficios. Por ejemplo, sobrepasar los límites de velocidad determinados contractualmente puede interpretarse como una condición más peligrosa y dar lugar a un cambio contractual en las condiciones aplicadas, como el valor de la prima del seguro.

Otro ejemplo procede del mundo de los medios de comunicación, donde la gestión de derechos digitales se utiliza para gestionar la prestación y el acceso a determinados servicios de medios de comunicación. De nuevo, simplificando el concepto: sólo puedes escuchar una determinada música o leer un libro o ver un espectáculo si la elección que haces se corresponde con el valor que tiene el servicio que has comprado. Si ha elegido un servicio basado en el tiempo, es decir, si se cumplen las condiciones contractuales. Pero si se intenta escuchar la canción cuando se acaba el tiempo, es un contrato inteligente el que impide el acceso, y siempre es un contrato inteligente el que propone quizás un nuevo contrato inteligente con condiciones especialmente favorables siempre que la elección se haga en un tiempo determinado o quizás desde un dispositivo específico. O incluso si «traes» a un amigo. Todas estas condiciones son verificadas, ejecutadas y aplicadas por un contrato inteligente sin intervención humana.

Big Data y ciencia de datos para contratos inteligentes

Precisamente porque la ausencia de intervención humana corresponde también a la ausencia de una contribución interpretativa, el contrato inteligente debe basarse en descripciones extremadamente precisas para todas las circunstancias, todas las condiciones y todas las situaciones que deben considerarse. Por ello, la gestión de los datos y del Big Data en particular se convierte en un factor crítico esencial para establecer la calidad del contrato inteligente.

Al mismo tiempo, es crucial que los contratos inteligentes definan con mucha precisión las fuentes de datos a las que el contrato debe adherirse. Los Smart Contracts están llamados a recibir datos e información de sujetos que son definidos y certificados por las partes en el propio contrato y que deben ser identificados, controlados leídos e interpretados por el Smart Contract en base a reglas precisas que a su vez representan una de las partes más relevantes y estratégicas del contrato que obviamente determinan el resultado final.

Y aquí viene el punto más relevante sobre las diferencias sustanciales entre los contratos tradicionales y los Smart Contracts. El contrato inteligente es, de hecho, «hijo» de la ejecución de un código por parte de una computadora. Es un programa que procesa de forma determinista (con resultados idénticos en condiciones idénticas) la información que se recoge. En otras palabras, si las entradas son las mismas, los resultados serán idénticos. Este punto es extremadamente relevante porque si por un lado representa una certeza y seguridad ya que garantiza a las partes una absoluta «certeza de juicio objetivo» excluyendo cualquier forma de interpretación, por otro lado traslada la carga y la responsabilidad o incluso el poder de decisión al código, a la programación, al desarrollo.

Corresponde a las partes contratantes definir las condiciones y las cláusulas y las formas y las reglas de control y de acción, pero una vez que su contrato se ha convertido en un código y, por tanto, en un contrato inteligente y las partes contratantes lo aceptan, los efectos ya no dependen de su voluntad.

La blockchain es necesaria para dar confianza a los contratos inteligentes

Y aquí es donde la cuestión de la confianza se desplaza, fuera del bufete de abogados y hacia el ámbito del promotor. Si el Smart Contract está llamado a hacer bien su trabajo, debe ofrecer una serie de garantías a todas las partes implicadas, y principalmente en este punto de nuestro análisis debe garantizar que el código con el que ha sido escrito no puede ser modificado, que las fuentes de datos que determinan las condiciones de aplicación están certificadas y son fiables, y que la forma en que estas fuentes son leídas y controladas está a su vez certificada.

La Licencia Cloud de las aplicaciones de pago de facturas de una empresa no puede ser desactivada por un error en el importe de las operaciones contratadas o en la fecha de caducidad del servicio o porque no haya llegado la confirmación del pago por parte del banco.

En otras palabras, el contrato inteligente debe ser preciso tanto en su redacción como en la gestión de las reglas que determinan su aplicación y las reglas que deben regir las posibles anomalías.

Esto nos lleva al tema de la confianza. En los contratos tradicionales, el valor de la confianza es pagado y garantizado por una tercera figura, normalmente un abogado o un notario. Estas figuras siguen participando, aunque de forma diferente. Sigue siendo necesario un intermediario que dialogue con las partes y que, por supuesto, cobre por sus servicios. También se han encontrado alternativas al papel de las personas físicas para este papel.

Por ejemplo, en situaciones claramente definidas, como las cadenas de producción formadas por varias empresas, se han probado y están en funcionamiento los contratos inteligentes, cuya elaboración y aplicación depende de las normas de organización definidas entre las empresas. En estos contextos en particular, el papel del «tercero», entendido como fiduciario, se reinterpreta con el uso de la Blockchain. En la Industria 4.0, en la Smart Agrifood, en los proyectos de Smart Logistics basados en el despliegue de dispositivos del Internet de las Cosas, el control sobre el suministro de determinadas materias primas, su calidad y su cantidad ya se gestiona mediante Smart Contracts que, además, tienen el cometido de ejecutar, de forma automática, de acuerdo con la lógica de la Industria 4.0, las acciones correspondientes.

En los primeros días: contratos inteligentes en busca de IoT y Big Data

Volviendo a la historia de los Smart Contracts, hay que recordar que uno de los primeros en realizar experimentos y acuñar el propio nombre fue Nick Szabo, un experto en criptografía estadounidense de origen húngaro que, gracias a su pasión por la Ciencia de Datos, comenzó a hipotetizar allá por 1993, cuando aún no se hablaba de Internet de las Cosas y Big Data, que ciertos objetos podrían ser gestionados digitalmente según ciertas condiciones. Un sistema de producción de una empresa puede cambiar su comportamiento en función de los pedidos que se presenten para su procesamiento. El código detrás de esa idea de contrato inteligente leía las condiciones adjuntas a los pedidos y activaba las máquinas necesarias para apoyar la producción. Nick Szabo también quiso explicar y difundir sus teorías e ideas en «Smart Contracts: Building Blocks for Digital Free Markets», una publicación que salió a la luz en 1996 y que, en cierto modo, representó una de las bases «lógicas» del comercio electrónico moderno.

Del contrato automático de Nick Szabo al contrato semántico

El Smart Contract fue inicialmente experimentado y concebido como una especie de contrato con automatismos, es decir, como un contrato automático, y este es un concepto que viene de lejos. Hablamos de una época que aún está muy lejos del blockchain de Satoshi Nakamoto y, de hecho, nos referimos a los años en torno a 1994 cuando, como hemos visto anteriormente, Nick Szabo comenzó a aplicar los principios de la automatización a las funciones contractuales. Los Smart Contracts, tal y como los conocemos hoy en día, necesitan modelos de desarrollo que permitan a estas herramientas «automatizar las relaciones entre las diferentes partes que participan en las transacciones» y para hacerlo de forma cada vez más precisa, la nueva frontera es aumentar la capacidad de conocer los significados para reducir cada vez más el riesgo de error e «interpretación».

La integración de los mundos de las redes de blockchain y la semántica viene al rescate de la investigación, precisamente para ayudar a los sistemas a entender los «significados» de las palabras.

Los contratos inteligentes como síntesis de la inteligencia artificial del blockchain y la semántica

Aportar conocimientos sobre semántica aplicada a los contratos inteligentes permite definir cada vez con más precisión el comportamiento de los mismos y permite una mayor precisión en la interpretación de los significados y acciones que los contratos inteligentes están llamados a gestionar. De este modo, pasamos del concepto de «contrato automático» concebido como un automatismo inteligente al concepto de contrato semántico, es decir, un tipo de automatismo inteligente que está diseñado para aprender y modificar su comportamiento en función de las nociones adquiridas.

Aumentar los conocimientos para cambiar la forma en que se escriben los contratos inteligentes

Con este tipo de enfoque, los próximos Smart Contracts basados en la semántica podrán reducir el riesgo de errores y aumentar el nivel de conocimiento de los contenidos por parte de los sistemas y con ello cambiar la forma de preparar y redactar los contratos para llegar a nuevas formas automatizadas de redacción basadas precisamente en los principios del aprendizaje semántico.

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Mauro Bellini

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